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Ubicado a unos 80 kilómetros de la ciudad peruana de Cuzco, en la cima de una montaña, se encuentra el asombroso santuario histórico de Machu Picchu. Situado a 2.453 metros sobre el nivel del mar y rodeado por un impresionante paisaje montañoso, este lugar fue en su tiempo un destacado palacio y santuario religioso de los incas, el más grande imperio de la América precolombina.

Por sus características únicas y su peculiar ubicación, Machu Picchu es considerado una obra maestra de la ingeniería y la arquitectura, con una historia rica que abarca más de siete siglos. A continuación, le presentamos su evolución, desde sus inicios como asentamiento inca hasta el origen de su actual renombre.

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Orígenes incas

Se estima que la construcción de la ciudadela de Machu Picchu se llevó a cabo alrededor de 1450 por orden de Pachacutec, el primer gran gobernante del Imperio Inca. Este lujoso complejo urbano se erigió entre las montañas de Machu Picchu y Huayna Picchu, dominando el Valle Sagrado de los Incas. Además de su proximidad a la capital inca de Cuzco, las condiciones climáticas y geográficas de esta región resultaban ideales para el cultivo de maíz y coca, una planta medicinal de gran valor ritual para los incas.

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Machu Picchu representaba una llacta inca clásica, con una población móvil fluctuante entre 300 y 1000 habitantes. La ciudadela se dividía en dos áreas: la urbana, que albergaba residencias y recintos religiosos como el Templo del Sol o Torreón; y la agrícola, compuesta por terrazas de cultivo construidas en la ladera de la montaña.

A pesar de su esplendor, el Imperio Inca sufrió debilitamiento debido a una guerra civil en 1529 y, en 1532, fue anexado a los territorios de la Corona española. Aunque los españoles probablemente conocían su existencia, la ubicación remota de Machu Picchu hizo que fuera en gran medida ignorada durante la época colonial. La ciudadela quedó deshabitada menos de un siglo después de su creación y quedó cubierta por la densa vegetación montañosa.

El redescubrimiento de Machu Picchu

A partir del siglo XIX, varios científicos y exploradores mencionaron la existencia de una ciudad perdida en los Andes peruanos. Estos rumores llegaron a oídos de Hiram Bingham, profesor de historia sudamericana en la Universidad de Yale. Intrigado por la posibilidad de encontrarla, Bingham lideró una expedición por el Valle Sagrado de los Incas en 1911. Guiado por Melchor Arteaga, un arrendatario local, Bingham alcanzó las ruinas el 24 de julio de 1911.

Aunque no era arqueólogo de profesión, Bingham quedó impresionado por la majestuosidad del lugar y obtuvo patrocinio de la Universidad de Yale, la revista National Geographic y el gobierno peruano para estudiar a fondo el sitio. Entre 1912 y 1915, Bingham y su equipo realizaron excavaciones arqueológicas en Machu Picchu, despejando la maleza y explorando las tumbas de la ciudadela. La revista National Geographic publicó un artículo sobre el descubrimiento en 1913, colocando así a Machu Picchu en la atención internacional.

Es importante señalar que la idea de que Bingham “redescubrió” Machu Picchu es controvertida, ya que los habitantes locales siempre fueron conscientes de su existencia. Además, se le atribuye a Bingham la extracción y traslado ilegal de más de 46,000 piezas arqueológicas, incluyendo momias, huesos y cerámica, a Estados Unidos. Muchas de estas piezas fueron enviadas al Museo Peabody de la Universidad de Yale; después de años de disputas con el gobierno peruano, la universidad comenzó a repatriar los artefactos en 2011.

Machu Picchu en la actualidad

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En 1981, el gobierno peruano declaró la zona que rodea Machu Picchu como santuario histórico, brindando protección tanto al yacimiento arqueológico como a la flora y fauna que lo rodean. Además, Machu Picchu está inscrito en la Lista del Patrimonio Mundial de la UNESCO desde 1983.

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